La araña pavo real inspira a robots pequeños, suaves y con fluidos.

La araña pavo real inspira a robots pequeños, suaves y con fluidos.

un equipo de Harvard ha desarrollado un nuevo método para hacer pequeñas arañas de robots suaves, impulsadas por …
Un equipo de Harvard ha desarrollado un nuevo método para hacer pequeñas arañas de robots blandas, alimentadas por sistemas microfluídicos (Crédito: Instituto Wyss en la Universidad de Harvard )

La imagen clásica de un robot es rígida y metálica, pero si alguna vez van a trabajar junto a los humanos en el mundo real, necesitarán un toque más suave . Los investigadores de Harvard han desarrollado un nuevo método para producir robots blandos a pequeña escala, y lo han demostrado mediante la creación de una araña pavo real robótica flexible, impulsada por un sistema de microfluidos.

Esta pequeña araña no es el primer robot blando con forma de animal que se crea, ni siquiera es el primero con ocho patas. Hace dos años, algunos de los mismos investigadores de Harvard exhibieron a Octobot , un robot blando químicamente inspirado en un pulpo. El nuevo robot araña es una clara progresión de ese proyecto, reducido a la escala milimétrica.

Sin partes rígidas, la araña suave obtiene su movimiento, apariencia y habilidades de la microfluídica. Dentro de su cuerpo hay un sistema de tubos delgados y huecos a través de los cuales se bombean líquidos especiales para activar sus extremidades, cambiar su color o establecer características más permanentes.

«Los sistemas robóticos blandos más pequeños aún tienden a ser muy simples, generalmente con solo un grado de libertad, lo que significa que solo pueden activar un cambio particular en la forma o el tipo de movimiento», dice Sheila Russo, coautora del estudio.

«Al desarrollar una nueva tecnología híbrida que combina tres técnicas de fabricación diferentes, creamos una araña robótica suave hecha solo de caucho de silicona con 18 grados de libertad, que abarca cambios en la estructura, el movimiento y el color, y con características pequeñas en la gama de micrómetros. »

Pero la araña suave es sobre todo un fin para mostrar los medios. Los investigadores desarrollaron un nuevo método para hacer estos dispositivos, que denominan Microfluidic Origami para dispositivos reconfigurables neumáticos / hidráulicos (MORPH). El cuerpo está hecho de nada más que una silicona elástica, compilada de 12 capas delgadas que se graban con un láser y luego se unen para dar al robot su estructura 3D.

Para alcanzar su forma final, algunos de estos canales microfluídicos están presurizados por medio de una resina curable. Cuando se golpea con luz UV desde el exterior, la resina se endurece y dobla las capas más blandas en la forma deseada, permanentemente. Por ejemplo, el equipo dobló las piernas de la araña hacia abajo e hinchó su abdomen para darle un poco más de profundidad.

Luego, otros tubos se llenan con fluidos de colores para alegrar los ojos de la araña y darle un patrón de abdomen más colorido, como la araña pavo real que la inspiró. Bombear líquidos en canales en sus piernas también puede hacer que «camine», o al menos que parezca que está caminando.

Si bien el robot actual en sí no parece estar listo para ningún propósito práctico, el equipo dice que es más una prueba de concepto para el método de producción MORPH.

«El enfoque MORPH podría abrir el campo de la robótica suave a los investigadores que están más enfocados en aplicaciones médicas donde los tamaños más pequeños y la flexibilidad de estos robots podrían permitir un enfoque completamente nuevo para la endoscopia y la microcirugía», dice Donald Ingber, Director Fundador de Instituto Wyss en Harvard

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