Robo-abejas podrían ayudar a los insectos con los deberes de polinización

Robo-abejas podrían ayudar a los insectos con los deberes de polinización

Según los investigadores, los mini drones deportivos de pelo de caballo recubiertos en un gel pegajoso podrían un día eliminar la presión de las poblaciones de abejas asediadas transportando el polen de una planta a otra.

De acuerdo con el Departamento de Agricultura de los Estados Unidos, aproximadamente tres cuartos de las plantas con flores del mundo y alrededor del 35 por ciento de los cultivos alimentarios del mundo dependen de los animales para polinizarlos.

Algunos de los polinizadores más prolíficos de la naturaleza son las abejas, pero las poblaciones de abejas están disminuyendo en todo el mundo, y el mes pasado, el Servicio de Vida Silvestre y Pesca de EE. UU. Enumeró una especie nativa como en peligro por primera vez.

Ahora, investigadores de Japón dijeron que han dado los primeros pasos hacia la creación de robots que podrían ayudar a eliminar la polución de los polinizadores de insectos. Los científicos crearon un gel pegajoso que permite que un avión con un tamaño de caja de cerillas de $ 100 tome polen de una flor y lo deposite en otra para ayudar a las plantas a reproducirse.

«Esta es una prueba de concepto, no hay nada comparado con esto. Es una demostración totalmente por primera vez», dijo el líder del estudio Eijiro Miyako, químico del Instituto Nacional de Ciencia Industrial Avanzada en Tsukuba, Japón. «Se espera que algunos robots se utilicen para experimentos de polinización, pero nadie lo ha intentado todavía».

Un feliz accidente

La innovación clave del nuevo estudio, publicado hoy (9 de febrero) en la revista Chem , es el llamado gel líquido iónico, pero según Miyako fue más una suerte que un diseño. El gel fue en realidad el resultado de un intento fallido de crear líquidos que conducen eléctricamente y se había olvidado del cajón de un escritorio durante casi una década.

Pero después de ocho años, todavía no se había secado, lo que la mayoría de los otros geles habrían hecho, y todavía estaba muy pegajoso, dijo Miyako. Afortunadamente, este descubrimiento coincidió con Miyako viendo un documental que detallaba las preocupaciones sobre los polinizadores de insectos.

«De hecho, dejé caer el gel en el suelo y noté que absorbía una gran cantidad de polvo, y que todo estaba unido en mi mente», dijo a Live Science.

El gel tiene la pegajosidad adecuada, lo que significa que puede recoger el polen, pero no es tan adhesivo que no permita que los granos se vayan.

A continuación, los científicos probaron la efectividad del gel para transportar el polen entre las flores. Para hacerlo, los investigadores colocaron gotitas del material en la parte posterior de las hormigas y dejaron a los insectos toda la noche en una caja llena de tulipanes.

Al día siguiente, los científicos descubrieron que las hormigas con el gel habían recogido muchos más granos de polen que los insectos que carecían de la sustancia pegajosa.

En un experimento paralelo, los investigadores encontraron que era posible integrar compuestos fotocrómicos, que cambian de color cuando se exponen a la luz UV o blanca, en el gel. Los científicos pegaron este material en moscas vivas, dando a los insectos capacidades de cambio de color . Esto, dijo Miyako, podría actuar como un camuflaje adaptativo para proteger a los polinizadores de los depredadores.

Soluciones reales?

Pero mientras mejorar la capacidad de otros insectos para polinizar las flores es una solución potencial para disminuir el número de abejas , Miyako dijo que no estaba convencido y comenzó a buscar en otra parte. «Es muy difícil usar organismos vivos para realizaciones prácticas reales, así que decidí cambiar mi enfoque y usar robots», dijo.

Los pelos que hacen que los insectos como las abejas se vean borrosos son importantes por su papel de polinizadores, ya que los pelos aumentan el área de superficie de los cuerpos de las abejas, lo que le da más material al polen para adherirse.

Con el fin de otorgarle al drone de plástico liso capacidades similares, los científicos agregaron un parche de crin en la parte inferior del robot, que luego se cubrió con el gel.

Luego, los investigadores volaron los drones para recoger el polen de las flores de los lirios japoneses y transportar este polen a otras flores. En cada experimento, los investigadores hicieron 100 intentos de polinizar la flor, logrando una tasa de éxito general del 37 por ciento. Los drones sin el parche de pelo, o con el pelo sin recubrimiento, no pudieron polinizar las plantas.

Miyako dijo que actualmente hay limitaciones a la tecnología, porque es difícil pilotar manualmente el drone. Sin embargo, agregó que cree que algún día el GPS y la inteligencia artificial podrían usarse para guiar automáticamente a los polinizadores robóticos.

Sin embargo, antes de que estos robo-abejas se conviertan en realidad, el costo del avión no tripulado tendrá que bajar drásticamente y su duración de batería de 3 minutos tendrá que mejorar significativamente, dijo Miyako. Pero agregó que confía en que esto suceda eventualmente.

Dave Goulson, profesor de la Universidad de Sussex en el Reino Unido, dijo que ve el interés intelectual en tratar de crear abejas robot, pero se muestra escéptico acerca de qué tan prácticos son y se preocupa por distraerse de un trabajo de conservación más importante para los polinizadores. Paulson se especializa en La conservación de los abejorros, pero no estuvo involucrado con la nueva investigación.

En una publicación del blog , escribió que hay aproximadamente 3.2 billones de abejas en el planeta. Incluso si los robo-abejas cuestan 1 centavo por unidad y duran un año, lo que, según él, es una estimación altamente optimista, costaría $ 32 mil millones al año para mantener a la población y ensuciaría el campo con pequeños robots.

«Las abejas reales evitan todos estos problemas; son auto-replicantes, autoalimentadas y esencialmente neutrales al carbono», escribió Goulson en el post. «Ya tenemos polinizadores maravillosamente eficientes. Cuidémolas, no planifiquemos su desaparición».

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